Belle Starr

Le 23 mai 1886, c'est à Fort Smith, en Arkansas, que Belle Starr acceptait de poser sur son cheval pour répondre à la curiosité d'un journaliste.
Le 23 mai 1886, c’est à Fort Smith, en Arkansas, que Belle Starr acceptait de poser sur son cheval pour répondre à la curiosité d’un journaliste.

La réalité historique a depuis longtemps démoli l’image de hors-la-loi accomplie que lui ont prêté plusieurs auteurs et cinéastes. Toutefois, ce qui est sûr, c’est qu’elle demeure l’une des rares femmes du Far West dont le nom a traversé le temps.

C’est dans le Missouri qu’elle a vu le jour le 5 février 1848, sous le nom de Myra Maybelle Shirley. Quelques années plus tard, son père vendait la ferme pour s’installer à Carthage, une petite ville de 500 habitants, où il devint hôtelier. Chez les Shirley on retrouvait une bibliothèque et un piano sur lequel la jeune fille apprit à développer son talent musical. Myra, comme on l’appelait à cette époque, fut décrite par une camarade de classe comme étant une enfant snobe mais son amour pour les chevaux et le plein air l’éloignèrent graduellement de ses fréquentations féminines. D’ailleurs, on la disait bagarreuse, autant avec les fillettes que les garçons.

Selon le recensement de 1860, John Shirley était âgé de 66 ans, toujours marié à Eliza, sa troisième femme. Leurs enfants étaient listés comme Allison, 18 ans; Myra, 12 ans; Edwin, 11 ans; Mansfield, 8 ans; et Cravens, 2 ans. L’éclatement de la Guerre de Sécession allait cependant marquer toute la famille, comme ce sera le cas pour tous les habitants du secteur. À titre d’exemple, un dénommé Groome, qui habitait l’ancienne ferme des Shirley, fut assassiné par une bande d’abolitionnistes radicaux. La propriété fut également incendiée.

Le frère aîné de Myra, Allison, que l’on surnommait Bud, se serait battu en tant que guérillero sudiste. Il n’en fallait pas davantage pour que des auteurs peu scrupuleux inventent par la suite des aventures rocambolesques pour sa jeune sœur, au point de la faire espionne.

Selon l’une de ces histoires, elle aurait été interrogée par le Major Edwin B. Eno. À la fin de l’entretien, Eno lui aurait annoncé avoir expédié un détachement de soldats à Carthage afin de capturer son frère Bud. Paniquée, la jeune fille de 15 ans se serait précipitée à l’extérieur pour se servir d’une branche en guise de cravache, s’élançant ensuite dans un foudroyant galop. Refusant de suivre la route principale, elle coupa à travers champ. Lorsque les soldats débarquèrent à Carthage ce fut seulement pour découvrir une Myra Shirley souriante, fière de leur annoncer que son frère venait de quitter le village dans l’heure.

L’auteur Glenn Shirley[i] a fait remarquer que le Major Eno a laissé de nombreux rapports détaillés de ses activités militaires et que dans aucun d’entre eux il n’est question de l’interrogatoire d’une jeune fille de ce nom. Toutefois, un autre auteur (Homer Croy) offrit une variante à ce récit, stipulant cette fois que Myra aurait quitté la maison de Richey à l’aube en brisant quelques branches de cerisier, signal pour indiquer aux troupes confédérées que la résidence hébergeait des soldats nordistes. Peu de temps après, une fusillade aurait éclaté, ce qui n’aurait cependant pas empêché le Major Eno et ses hommes de s’échapper.

On lui a aussi prêté une romance avec le célèbre chef de guérilla William C. Quantrill, mais il existe une part de mythe impressionnant autour d’elle, au point où sa biographie doit être abordée de manière prudente. En revanche, elle épousera l’un des hommes de Quantrill 13 ans plus tard.

Vers la fin de juin 1864, selon le témoignage de Sarah Musgrave, Bud Shirley et Milt Norris se réfugièrent chez une certaine Mme Stewart à Sarcoxie, Missouri. Les deux jeunes sudistes avaient besoin de se mettre quelque chose sous la dent. Rapidement, la maison fut encerclée par la milice fédérale. Sans hésiter, Shirley et Norris tentèrent de s’échapper, mais en franchissant une clôture Bud fut tué par les tirs ennemis. Son compagnon, blessé, courut jusqu’à Carthage annoncer la triste nouvelle à la famille Shirley.

Mesdames Musgrave et Stewart se chargèrent de traîner le corps de Bud à l’intérieur. Le lendemain, la mère de la victime, accompagnée de sa fille Myra, vinrent le récupérer. Selon Mme Musgrave, Myra se serait présenté avec un ceinturon contenant deux énormes revolvers et expliquant son souhait de venger la mort de son frère.

Toutefois, Glenn Shirley rappelait que la version la plus populaire voulait plutôt que Myra se soit présentée avec son père et non sa mère, cette dernière étant trop affectée par la mort de son fils. C’est sous l’œil de soldats nordistes que John Shirley aurait déposé le corps dans le chariot. Mme Stewart aurait ensuite déposé l’étui contenant l’arme du défunt sur le siège du chariot, près de Myra, si bien que l’adolescente se serait emparée de l’arme. Dès que son père lui ordonna de déposer cette arme, elle aurait répliqué « ces salopards de tuniques bleues vont payer pour ça », tout en visant et actionnant le marteau du revolver. Toutefois, les chambres du barillet n’étaient pas chargées.

Ajoutant l’insulte à l’injure, les soldats auraient éclaté de rire.

Malheureusement, on ne saura jamais quelle fut la part de vérité dans cette histoire.

Peu après ce drame, John Shirley décida de fuir le Missouri en conduisant sa famille jusqu’au Texas pour s’installer près du village de Scyene, non loin de Dallas. À cette époque, Dallas comptait 2,000 habitants. Sur cette nouvelle propriété, Myra s’adonnera aux tâches habituelles de la ferme, en plus de prendre soin de ses jeunes frères.

Selon certains auteurs, les quatre frères Younger, ainsi que Jesse James, auraient rendu visite aux Shirley sur leur nouvelle ferme en juillet 1866. On raconte encore que Cole Younger les avait connus à Carthage durant la guerre, une information qui suffira à déclencher la machine à rumeurs, au point de lui prêter une liaison avec Myra. Non seulement il n’existe aucune preuve de cette relation, mais Belle le niera une vingtaine d’années plus tard au moment de discuter avec un journaliste et Cole Younger en fera de même dans son autobiographie publiée en 1903.

La famille Reed déménagea également au Texas après la mort du patriarche en 1865. Ainsi, les Shirley et les Reed renouèrent leur amitié, en particulier Belle et Jim, qui se marièrent le 1er novembre 1866 devant le révérend S. M. Wilkins dans le Collin County. Dans ce coin du Texas où on sentait encore la partisannerie sudiste, un ancien guérillero de Quantrill comme Jim Reed était le bienvenu. Celui-ci emménagea chez les Shirley. L’année suivante, on le retrouvait à fabriquer des selles chez un sellier de Dallas. Il aurait également élevé des chevaux et du bétail.

À la fin de l’année 1867, la mère de Reed retourna au Missouri pour y labourer sa terre dans le comté de Bates, près de Rich Hill. Jim et ses frères la suivirent pour lui donner un coup de main, et Belle dut suivre son mari. Au début de septembre 1868, Belle donna naissance à une fille qu’elle baptisa Rosie Lee, un bébé qu’elle idolâtra au point de la surnommer sa « perle » (pearl). Plus tard, ce sera d’ailleurs sous le nom de Pearl Reed qu’elle sera mieux connue.

Peu après, Belle apprit la mort de son jeune frère Edwin, tué par les autorités texanes. En dépit de nombreuses versions fictives de l’affaire, la seule trace crédible apparut dans le Dallas News, qui raconta que « Ed Shirley, un voleur de chevaux notoire, a été tiré alors qu’il était sur son cheval près de Dallas en 1868 ». Belle aurait-elle fait le voyage depuis le Missouri pour se recueillir sur la tombe de son frère et permettre du même coup à ses parents de voir Pearl? L’Histoire ne peut malheureusement pas le confirmer.

Selon le témoignage d’une certaine Gertrude Higgins, Belle se rendait à la messe à dos de cheval, montant comme un homme, tout en tenant sa fille dans ses bras. Mme Higgins aurait même été impressionnée du dévouement qu’elle accordait à Pearl. Belle donnera également naissance à un fils, Ed, alors qu’elle se trouvait en cavale à Los Angeles avec son mari.

Mais les absences de Jim Reed devinrent de plus en plus fréquentes. Il s’adonnait aux courses de chevaux à Fort Smith, jouait aux cartes ici et là, et fréquentait maintenant Tom Starr, un homme dangereux qui habitait à environ 112 km à l’ouest de Fort Smith. En fait, Tom Starr, le patriarche d’une famille de Cherokee, aurait accueillit plus d’une fois Cole Younger et Frank James durant la guerre. À cette époque, Tom Starr était âgé de 55 ans et mesurait 6 pieds et 5 pouces. Ses crimes étaient apparemment devenus synonyme d’embarras aux yeux de la nation Cherokee.

En novembre 1873, c’est en compagnie de deux complices nommés Wilde et Dickens, que Reed cambriola un vieil homme qui cachait une fortune de 32,000$ dans son sous-sol. Selon une déclaration sous serment que Myra Reed enregistra le 16 décembre 1875, elle aurait vu de ses yeux le magot que les trois voleurs étaient venus lui montrer près de leur ranch de Scyene. Si l’Histoire ne dit pas si elle a touché sa part du butin, tout porte à croire que Jim Reed fut un mari plutôt absent après ce crime. En fait, il aurait séduit une jeune fille pour s’enfuir avec elle et ses complices à San Antonio.

Dans un article précédent, on a étudié l’hypothèse selon laquelle Belle aurait pu accueillir chez elle le futur hors-la-loi Billy the Kid (voir Billy the Kid, pensionnaire chez Belle Starr?), mais on sait avec certitude qu’elle perdit son mari peu après. Le 6 août 1874, Jim Reed fut tué par John T. Morris. Son complice nommé Wilder sera arrêté et condamné, tandis que Dickens mourra dans des conditions mystérieuses.

Le 10 août 1876, Myra écrivit à sa belle famille pour leur donner quelques nouvelles, mais il apparut dans cette lettre qu’elle offrait sa fille Rosie (Pearl) en spectacle dans certains théâtres de Dallas. Elle écrivit que « ma famille est opposé à ça mais je veux qu’elle soit capable de vivre par ses propres moyens sans dépendre de qui que ce soit ». Le ton utilisé laissait également entendre qu’elle souhaitait toujours venger la mort de son mari. Peu après, elle laissa son fils au sein de sa belle famille et disparut durant 3 ans. Bien sûr, certains auteurs prirent quelques libertés pour lui inventer des aventures au cours de cette mystérieuse période. La vérité, c’est qu’on ignore tout.

En revanche, l’Histoire retrouve sa trace le 5 juin 1880 lorsqu’elle épousait un Indien Cherokee nommé Sam Starr, l’un des fils du célèbre Tom Starr. La cérémonie fut célébrée par Abe Woodall, juge pour le Canadian District. Sam était âgé de 23 ans, alors que Belle en avait 27. Le couple s’installa sur une petite terre située entre Briartown et Whitefield, deux villages séparés de quelques kilomètres, un endroit déjà surnommé Younger’s Bend par Tom Starr. L’endroit n’était accessible qu’à dos de cheval puisqu’il fallait franchir un étroit corridor naturel formé de canyons.

Belle décora sa maison pour consacrer un coin à la mémoire de son père, où on retrouvait plusieurs livres. Elle fit venir sa fille, qui adopta le nom de Pearl Starr. Belle s’investit à faire d’elle une vraie femme.

Dans une autre lettre, Belle expliquera son désir de se retirer du monde grâce à l’isolement de ce ranch, ajoutant que « j’ai toujours été étrangère à la société des femmes (que je déteste profondément) je pense que j’ai trouvé ça ennuyeux de vivre parmi elles ».

En s’isolant de cette façon, elle attira l’attention, comme elle l’écrivit elle-même. Belle était donc bien consciente de l’image qu’elle projetait. Bref, son isolement suscita des commérages et ce sera probablement à partir de cette époque que prit forme sa réputation d’hôtesse des hors-la-loi.

Dans cette même lettre, elle avoua d’ailleurs avoir hébergé Jesse James durant « plusieurs semaines », mais aucune date ne fut précisée.

Le 31 juillet 1882, un mandat d’arrestation fut émis contre Sam et Belle Starr pour le vol d’un cheval bai âgé de 5 ans, propriété de Pleasant Andrew Crane. L’arrestation du couple s’effectua le 21 septembre. Sam Starr fut arrêté le premier. Le marshal fédéral L. W. Marks envoya alors un jeune garçon de race noire pour porter un message à Belle, qui tomba dans le piège. Lorsqu’elle se présenta, les hommes de loi, cachés derrière des arbres, se saisirent d’elle par les bras. La jeune femme se débattit comme une tigresse tout en menaçant ces policiers de leur faire la peau. Une fois maîtrisée, on trouva sur un elle un revolver et deux petits pistolets derringer[ii].

Plus loin, les hommes de loi campèrent avec leurs prisonniers. Laissant ceux-ci sous la surveillance d’un garde, ils quittèrent temporairement afin de faire respecter d’autres mandats. À leur retour au camp, ils découvrirent Belle Starr qui poursuivait le garde à coups de revolver. Cette fois, elle fut maîtrisée et enchaînée jusqu’à ce qu’on arrive à Fort Smith.

Les audiences s’ouvrirent le 9 octobre à Fort Smith. Avec l’apparition du témoin Crane, il apparut que la preuve était circonstancielle. Crane se serait aperçu de la disparition de son cheval vers le mois d’avril, lorsqu’il s’était rendu au bout de son champ. La justice décida que le procès serait instruit le 15 février 1883 devant le juge Isaac C. Parker. Le 22 février, le Fort Smith New Era publia un article parlant publiquement pour la première fois de Belle Starr, ajoutant à son sujet qu’en plus d’être excellente cavalière elle était aussi une bonne tireuse et que si elle « n’est pas considéré comme une belle femme, son apparence est de cette catégorie qui attira sûrement l’attention des caractères sauvages ».

Au cours du procès, le procureur du district William H. H. Clayton se moqua de l’analphabétisme de Sam Starr, ce qui poussa Belle à défendre vigoureusement son époux. La défense misa sur le fait qu’au moment où le cheval fut rapporté volé, au début d’avril, Sam Starr était malade et alité sur le ranch de son père, tandis que sa femme était à son chevet. Malgré cela, la poursuite mit en lumière certaines contradictions, à savoir que les chevaux avaient plutôt été volés vers la fin d’avril. La domestique qui veillait sur Sam ne pouvait se rappeler de la date exacte du moment où il avait été alité, tandis que Tom Starr déclara que les Indiens se fient surtout sur la lune pour se situer dans le temps.

La défense tenta alors de blâmer un dénommé Childs, qui aurait dissimulé les chevaux volés dans le troupeau de Belle, à l’insu de celle-ci évidemment. Mais Childs était introuvable au moment du procès. Et le témoin John West demeura catégorique : Belle s’était emparée des chevaux volés même après que West les eut identifiés en sa présence.

Après une heure de délibération, le jury déclara les Starr coupables. Le 8 mars, le couple réapparut pour le prononcé de la sentence. Sam se serait présenté sous une mine abattue, tandis que Belle se montra presque défiante. Le juge Parker se montra clément en accordant à Sam une année d’emprisonnement. Belle se mérita deux peines de six mois pour autant de chefs d’accusation. Puisque la Cour n’avait aucune juridiction dans un crime commis par un Indien envers un autre, Sam s’était vu exclure de l’affaire Campbell et condamné uniquement pour l’affaire du cheval de Crane. Mais parce qu’elle n’avait pas de sang indien, même si elle était marié à un Cherokee, Belle avait dû faire face à deux chefs d’accusation. Elle allait devoir purger sa sentence à la Maison de Correction de Détroit, dans le Michigan.

Avant de purger sa peine, Belle s’arrangea pour que sa fille aille habiter avec Mme McLaughlin, une amie de longue date qui s’occupait maintenant d’un hôtel à Oswego, au Kansas. C’est à partir de cette époque que Belle écrivit à sa fille en la désignant sous le nom de Pearl Younger. L’auteur Glenn Shirley dira que cette stratégie visait à dissimuler le lien de sang qui les unissait, d’autant plus que Belle n’avait pas voulu faire témoigner sa fille lors du procès, apparemment pour protéger son intégrité.

La veille de son départ pour Détroit, Belle lui écrivit une lettre dans laquelle elle espérait que Pearl ne subirait pas les inconvénients de cette humiliation. Belle s’inquiétait également de l’image que ce verdict pourrait laisser à sa fille : « Maintenant Pearl, il y a une grande différence entre cet endroit et un pénitencier; tu dois le garder à l’esprit et ne pas penser que maman sera enfermée dans une sombre prison ».

Le lendemain de cette lettre, le 19 mars, le couple quittait pour Détroit.

Grâce à sa bonne conduite, Belle fut éligible à une libération au bout de 9 mois. En décembre, elle et Sam étaient de retour à la maison, non sans prendre Pearl et une amie de celle-ci au passage. Les deux adolescentes s’installèrent à Younger’s Bend pour ensuite fréquenter l’école de Briartown.

Malheureusement, ce n’était que le début des ennuis pour Belle.

Après avoir tué un homme, le voleur de chevaux John Middleton se réfugia à Younger’s Bend au début de 1885. Lancés à sa recherche, des hommes de loi aboutirent sur le ranch de Belle, mais celle-ci les reçut avec sarcasme, se moquant d’eux ouvertement en plus de porter à sa hanche un Colt .45. Après leur départ, Belle aurait caché Middleton dans un chariot et, prétextant un voyage avec Pearl, s’éloigna du ranch. Plus loin, elle aurait procuré au fugitif une jument aveugle d’un œil et qui n’avait pas été ferrée. De plus, elle lui aurait remis son revolver de calibre .45.

Quelques jours plus tard, la jument sans fer fut retrouvée dans une rue de Fort Smith, avec la selle de Pearl sur le dos et le revolver Colt .45 de Belle dans un étui. Le corps de Middleton sera finalement repéré en bordure d’une rivière, le visage déchiqueté par les vautours. En dépit de ces quelques indices, les hommes de loi furent incapables de relier l’affaire à Belle Starr.

Au cours de l’été 1885, Sam Starr fut accusé de complicité dans le cambriolage d’une boutique. L’un des voisins du ranch Younger’s Bend, Jim West, qui était devenu représentant de la loi, croisa Belle sur la route et lui conseilla de recommander à son mari de se rendre. La femme endurcie se moqua de lui. Quoi qu’il en soit, West poursuivit son enquête sur la mort de Middleton et en janvier 1886 il déposa une accusation contre Belle pour le vol de la jument borgne retrouvée à Fort Smith.

En avril, la justice trouva le moyen d’accuser Belle d’être la leader d’un gang. En fait, on semblait plutôt hâtif à vouloir résoudre une vague d’intrusions à domicile commise par son mari et quelques complices. Au soir du 27 avril, Belle reçut chez elle deux représentants de l’ordre. En les voyant débarquer, elle éteignit les lumières pour permettre à Sam de fuir par l’arrière alors qu’elle parlait aux deux policiers, non sans se moqueur de leur nervosité. Malgré tout, ceux-ci l’obligèrent à les suivre jusqu’à Fort Smith. Belle y sera libérée sous caution après avoir fourni un alibi : le soir du vol, elle affirmait se trouver à une soirée dansante à Briartown.

Le 23 mai, Belle Starr se trouvait toujours à Fort Smith lorsqu’elle se laissa prendre en photo devant la galerie Rhoeder, un cliché devenu célèbre et sur lequel on peut la voir assise en amazone sur un cheval, et portant un long revolver à sa hanche. Le lendemain, elle était photographiée en compagnie de Blue Duck, un condamné à mort qui partageait le même avocat. Impossible de savoir si cette photo parvint à attendrir le juge, mais la sentence de Blue Duck sera plus tard commuée en prison à vie. Malade, Blue Duck sera finalement libéré en 1895 pour lui permettre d’aller mourir parmi les siens.

Belle accorda une entrevue à un journaliste, ce qui donna lieu à un article paru le 7 juin dans le Dallas Morning News, où elle mentira encore sur son âge en prétendant n’être âgée que de 32 ans. Elle aborda quelques faits de sa vie, comme son premier mari, qu’elle se refusa cependant de nommer; discuta de ses armes, de sa fille qu’elle surnommait sa « Canadian Lily », et de son cheval. Aucun mot sur son fils. Elle affirma aussi avoir passé beaucoup de temps à écrire sur son ranch car elle préparait un manuscrit qui devait paraître seulement à sa mort.

Lors de sa comparution, les victimes des braquages furent incapables d’identifier clairement les trois voleurs. Ce sera donc sans avoir besoin de présenter ses propres témoins que, le 29 juin, Belle Starr fut remise en liberté.

En septembre 1886, Belle était de retour à Fort Smith, cette fois pour répondre du vol de la fameuse jument de McCarty, celle ayant servie à la fuite de Middleton. Dans la salle d’audience, elle échangea des recettes de friandises avec une certaine Mme Jackson, venue pour accompagner son fils impliqué dans une autre affaire. Glenn Shirley écrivait en 1982 que ces recettes, écrites de la main de Belle Starr, avaient été conservées par les descendants de Mme Jackson. Il en donnait même deux exemples en fournissant les ingrédients.

Le 30 septembre, Belle fut acquitté.

Deux semaines auparavant, Sam Starr avait été intercepté par des hommes de la police indienne alors qu’il chevauchait tranquillement dans un champ de maïs sur la jument de Belle baptisée Venus. Les hommes de loi voulurent se séparer en deux groupes pour le coincer. Persuadé que Sam refuserait de se rendre, Frank West vida son six-coups sans le moindre avertissement. La jument Venus fut tuée d’une balle dans le cou et s’écroula en emportant son cavalier. Lorsque les hommes s’approchèrent, ils découvrirent un Sam Starr inconscient portant deux blessures importantes, une sur le côté gauche de sa tête et une autre dans son côté gauche.

Plus loin, Sam reprit conscience et déjoua les deux hommes restés pour le surveiller. Il s’empara de leur seul cheval, mais avant de partir il leur demanda de dire à West qu’il paierait pour la mort de Venus. La nouvelle parut dans les journaux dès le 18 septembre. Dans une entrevue réalisée en 1932, le jeune frère du Shérif Vann expliquera que c’était plutôt son frère qui avait blessé le fugitif dans le côté en plus d’avoir tué la jument. Selon cette version, Frank West était plutôt l’un des gardes et c’est une bande organisée par Tom Starr qui serait venu libérer le prisonnier.

Qui croire? Glenn Shirley a seulement fait remarquer que les rapports et archives de l’époque ne mentionnent jamais la présence du jeune Vann sur les lieux.

Quoi qu’il en soit, Sam se réfugia chez l’un de ses frères, où Belle finit par le rejoindre pour prendre soin de lui et tenter de le convaincre de se rendre à la justice des Blancs avant que la police indienne lui mette la main dessus. Il accepta. Le 4 octobre 1886, Belle contacta Tyner Hughes, un représentant de la loi de Fort Smith en qui elle avait confiance, qui se chargea de venir prendre en charge son mari.

Le 7 octobre, Sam Starr entrait dans les rues de Fort Smith, escorté de Hughes. Derrière eux chevauchait Belle avec deux revolvers fixés à sa taille.

Sam fut libéré dès que sa caution fut déboursée par des amis de sa femme et sous promesse de comparaître le 1er novembre 1886. Sam déclara à un reporter que, évidemment, il aurait accepté de se rendre si les membres de la police indienne s’étaient clairement identifiés et n’avaient pas tiré sur lui.

Plutôt que de rentrer immédiatement à Younger’s Bend, le couple préféra participer à une sorte de festival qui débutait à Fort Smith. Une rumeur persiste à l’effet que Belle se serait illustrée en participant à un concours de tir.

Quoi qu’il en soit, Sam retourna en Cour le 17 novembre. Puisque la justice ne pouvait localiser certains témoins, le juge Parker remit la cause en février 1887.

Puisque le père de Sam venait d’être reconnu coupable pour importation illégale d’alcool, Belle crut bon de divertir son mari en l’amenant à une soirée dansante de Noël organisée le 17 novembre 1886 près de Whitefield, chez une dame Surratt. Le couple fit le trajet avec les deux enfants de Belle, Pearl et Eddie. À leur arrivée, Arvil B. Cole, un violoniste connu dans la région, fut heureux de voir arriver Belle car son guitariste était trop ivre pour jouer. Lorsque Belle accepta de l’accompagner au piano, la danse put enfin commencer.

Peu après, Frank West arriva dans la cour. Un ami le mit en garde sur le fait que Sam Starr se trouvait à l’intérieur, mais West s’entêta à dire qu’il ne craignait personne. Au même moment, la porte s’ouvrit et Sam apparut. La dispute éclata avant que Sam ne sorte son arme. Mortellement blessé, West parvint à se ressaisir, l’espace d’une seconde ou deux, ce qui lui permit de dégainer son revolver et de tirer sur son adversaire. Pendant que West s’écroulait définitivement, Sam titubait sur une distance d’une dizaine de pieds avant de s’écrouler. Les deux hommes étaient morts.

La balle qui avait traversé le corps de Starr a cependant heurté la mâchoire d’un garçon de 12 ans nommé Dan Folsom, qui se précipitait à l’intérieur pour sonner l’alerte. Folsom a survécut mais cette blessure lui laissa une vilaine cicatrice pour le restant de ses jours.

Selon un témoin, lorsqu’on vint avertir Belle de ce qui venait de se produire dehors, celle-ci lui aurait seulement répondu « ramassez-moi ce fils de pute » tout en se remettant au piano. Selon une autre version, elle se serait plutôt précipité dehors pour prendre la tête de Sam entre ses mains, mais sans toutefois verser la moindre larme.

Le soir même, le corps de Frank West fut ramené à sa femme et ses deux enfants. Celui de Sam Starr fut récupéré le lendemain et conduit au cimetière de la famille Starr situé au sud-ouest de Briartown.

La mort de Sam posa un autre problème. La Nation Cherokee avait toléré la présence de Belle à Younger’s Bend parce qu’elle était mariée à un Indien, mais son nouveau statut de veuve la rendait vulnérable à l’expulsion. Qu’à cela ne tienne! Belle trouva rapidement une solution en épousant le jeune Bill July, fils adoptif de Tom Starr aussi connu comme Jim July Starr. Ce dernier avait 24 ans alors que Belle en accusait maintenant 39. Moins attrayante que dans ses jeunes années, elle devait certainement posséder un minimum de sex-appeal pour avoir attiré ce jeune homme dans son lit.

En réglant un problème par ce mariage, elle en créa cependant un autre.

Pearl était alors âgée de 19 ans et Eddie en avait 17. Ce dernier, qui avait trainé quelque peu avec Sam, avait commencé à se transformer en voyou. Toutefois, le jeune âge de son nouveau beau-père sembla le mettre mal à l’aise. De plus, Belle se serait laissé aller à faire des crises de colère envers son fils, au point de lui donner des coups de fouet. Ainsi, Eddie développa une certaine haine envers sa mère, en plus de voir dans ce mariage une simple occasion d’affaire.

Quant à elle, Pearl serait tombée amoureuse d’un jeune homme modeste que Belle rejeta. Elle ira jusqu’à envoyer sa fille réfléchir loin de Younger’s Bend. De plus, Belle aurait poussé l’audace jusqu’à écrire une lettre au jeune homme en se faisant passer pour Pearl, mentionnant qu’elle venait d’épouser un jeune homme riche. Le jeune prétendant, que Glenn Shirley n’identifie pas, crut en la véracité de cette lettre et épousa une autre femme.

À son retour de voyage, Pearl eut le cœur brisé en apprenant l’existence de cette magouille.

Mais voilà. Pearl renoua avec son amoureux et au moment de découvrir qu’elle était enceinte, la jeune femme se réfugia à Fort Smith chez Mabel Harrison, qui l’aida à vendre des chevaux afin de financer son départ de Younger’s Bend. Ayant obtenu 200$, Pearl aurait été prête à partir dès février 1887. Elle était bien décidée à ne plus jamais revenir et à couper toute communication avec sa mère. Mais en revenant à la maison, Belle la confronta. Finalement, Pearl réussira à se réfugier chez ses grands-parents Reed au Missouri. C’est là qu’en avril 1887 elle donna naissance à une belle petite fille qu’elle nommera Flossie.

Plus tard, Flossie dira seulement de son père qu’il avait du sang Cherokee et provenait d’une bonne famille.

En juin 1887, Jim Starr fut arrêté par John West pour avoir tenté de voler un cheval d’une valeur de 125$. Voilà donc que le troisième mari de Belle optait lui aussi pour la voie de la criminalité.

En janvier 1888, un dénommé Edgar A. Watson, un gaillard que l’on décrivit comme ayant 32 ans, mesurant 6 pieds avec les cheveux roux, débarqua dans la région en compagnie de sa femme. Bien que mystérieux et peu bavard sur son passé, il se dira à la recherche d’une terre à louer et rapidement on lui conseilla de s’adresser à Belle Starr. Avec l’accord de Belle, le couple s’installa sur une partie des terres de Younger’s Bend. Rapidement, Belle développa une certaine amitié avec Mme Watson, jusqu’au jour où cette dernière lui apprit que son mari était recherché pour un meurtre survenu en Floride.

Puisque Belle avait obtenu des félicitations des hommes de loi pour être revenu sur la bonne voie en cessant d’héberger des criminels, elle ne tenait pas à ce que la présence de Watson vienne lui pourrir la vie. Elle lui demanda alors de quitter ses terres, ce qui ne plut pas à Watson.

Le 2 février 1889, Jim July Starr devait se rendre à Fort Smith pour répondre de son accusation de vol, et puisque sa femme devait de l’argent à un commerçant, elle décida de l’accompagner à dos de cheval. Le couple passa la nuit dans la maison d’amis sur San Bois Creek, à une vingtaine de milles à l’est de Whitefield. Le lendemain, 3 février, Jim prit la direction de Fort Smith tandis que Belle rentra tranquillement en solitaire vers Younger’s Bend.

En chemin, elle s’arrêta au magasin de King Creek, paya ce qu’elle devait au propriétaire, nourrit son cheval et décida de prendre le repas avec le propriétaire et sa femme. Celui-ci remarqua l’état quelque peu déprimé de Belle, au point de la questionner. Elle répondit que les choses n’allaient pas comme elle le souhaitait, juste avant d’ajouter qu’elle craignait d’être tué par l’un de ses ennemis. Le commerçant aurait tenté de lui remonter le moral en lui disant que ni le tonnerre ni les éclairs ne pouvaient venir à bout d’elle. Après une grimace, Belle aurait découpé une partie du ruban de son chapeau pour le remettre à la femme du commerçant en guise de « souvenir ».

Elle quitta la boutique vers 13h30.

Vers 16h00, elle arriva à la résidence de Jackson Rowe, où elle espérait apparemment y retrouver son fils. Là, une certaine Mme Barnes lui donna du pain. La résidence était un lieu de rassemblement connu le dimanche. Sur la galerie, on retrouvait d’ailleurs Edgar A. Watson, qui se leva et disparut dès l’apparition de Belle Starr. Celle-ci discuta avec les Barnes durant une trentaine de minutes avant de repartir sur son cheval, tout en grignotant des morceaux de son pain.

Peu de temps après, en passant près d’une clôture située non loin de la cabane de Watson, Belle n’aurait apparemment pas vu l’homme qui se cachait dans les buissons. Belle Starr mâchouillait encore son pain lorsqu’une décharge de fusil de chasse l’atteignit dans le dos et une partie du cou. L’impact la désarçonna complètement, au point de la projeter par terre, dans la boue. Deux jours plus tôt, une forte pluie avait considérablement humecté le sol.

Alors qu’elle tentait de se relever, son assassin franchit la clôture pour venir l’achever à l’aide de son deuxième canon. Cette fois, la décharge de grenaille l’atteignit dans l’épaule et une partie gauche de son visage.

Alerté par le cheval de sa mère qui rentra seul au ranch, Pearl arriva sur la scène de crime peu de temps avant la tombée de la nuit, juste à temps pour voir que sa mère respirait encore, face contre terre dans la boue, sa cravache dans la main. Belle Starr s’éteignit peu après sans prononcer la moindre parole.

En plus de réaliser les premières constatations, ce sont les voisins qui firent l’enquête de terrain. En effet, il n’eut jamais d’enquête sérieuse de la part des autorités, que ce soit la police indienne ou les marshals rattachés à la juridiction de Fort Smith.

Quelques voisins, accompagnés d’Eddie Reed, le fils de la défunte, trouvèrent des traces de pas dans la boue, partant de la scène du crime jusqu’à proximité de la cabane de Watson. On découvrit que ce dernier possédait également un fusil de chasse de calibre .12 à deux canons juxtaposés.

En apprenant la triste nouvelle par télégraphe, Jim July s’acheta une bouteille de whiskey, sauta sur son cheval et rentra directement à Younger’s Bend. Belle fut inhumée le 6 février sur ce qui était sa propriété depuis plusieurs années. Toutefois, Watson osa se présenter aux obsèques, où Jim le braqua de sa carabine Winchester pour l’accuser du meurtre de sa femme. C’est avec l’aide de certains amis que Jim conduisit le présumé assassin jusqu’à Fort Smith le 8 février afin qu’il soit formellement accusé de meurtre.

Il y eut quelques dépositions, mais c’est à Jim July que la justice confia la responsabilité de retrouver d’autres témoins afin d’étoffer le dossier et d’accabler les charges contre Watson. Mais July n’y parvint pas, semble-t-il. La justice fut donc contrainte de remettre Watson en liberté. L’auteur Glenn Shirley soupçonnait Pearl d’avoir été témoin d’une violente dispute entre Watson et sa mère, mais la jeune femme aurait préféré garder le silence en raison de la peur que lui inspirait Watson.

À son tour, Watson aurait tellement eu peur de la réputation de Jim July qu’il plia bagages et quitta la région à tout jamais avec sa femme. Après cela, la justice ne déploya aucun effort pour retrouver l’assassin de Belle Starr.

Jim July digéra assez mal la mort de sa femme qu’il en omit de se représenter au Palais de Justice. Officiellement, il devint fugitif. Le 23 janvier 1890, il fut abattu par les hommes du marshal adjoint Heck Thomas, qui se rendrait célèbre peu de temps après pour sa traque des frères Dalton et de Bill Doolin. Jim July succomba à ses blessures trois jours plus tard.

Quelques mois après la mort de sa mère, Eddie fut reconnut coupable de vol et le 1er août 1889 on le conduisit en prison en Ohio pour une peine de 5 ans. Pearl épousa un certain Will Harrison, mais le mariage se dirigea rapidement vers la catastrophe, conduisant à un divorce en 1891. Pearl prouva à l’Histoire l’amour qu’elle portait à son jeune frère en se rendant travailler comme prostituée à Van Buren, Arkansas. L’argent qu’elle amassa servit à payer d’excellents avocats qui obtinrent un pardon pour Eddie en 1893.

Plutôt que de retourner à une vie respectable, Pearl ouvrit son propre bordel dans le Red Light de Fort Smith, où ses filles chargeaient entre 2 et 5$ pour la nuit. Mais Eddie sombra à nouveau dans quelques problèmes, cette fois dans l’importation de whiskey en Territoire Indien[iii]. Toutefois, la chance lui sourit. À l’automne 1894, une vague d’attaques de train causa certains problèmes dans la région. Les talents d’Eddie au revolver et à la carabine firent en sorte de convaincre certaines personnes de l’engager comme gardien à bord des chemins de fer, en particulier entre les villes de Wagoner et McAlester. Bien qu’il ne connut aucun combat direct avec le gang concerné, il conserva son titre d’homme de loi, s’installa à Wagoner et épousa une gentille fille du nom de Jennie Cochran. Le couple se porta acquéreur d’une maison. Lorsqu’il ne buvait pas, il s’avéra être un excellent représentant de l’ordre.

Le 25 octobre 1895, deux voyous débarquèrent en ville dans le seul but de vider la place. Après que le marshal eut refusé d’intervenir, Eddie alla à leur rencontre pour demander leur reddition, mais ce fut aussitôt la fusillade. Les deux voyous furent tués sur place et Eddie fut blanchi de toute accusation.

Mais en décembre 1896, Eddie sera froidement abattu par des contrebandiers d’alcool au moment où il venait procéder à leur arrestation. Mince consolation : il aura au moins réussi sa réhabilitation afin de mourir avec l’étoile de policier à sa veste.

Les auteurs et cinéastes ont orienté leurs soupçons vers Jim July, Pearl et Eddie pour la mort de Belle Starr, mais aucune de ces pistes ne se révéla un tantinet sérieux.

En octobre 1910, un journal de la Floride annonça la mort d’Edgar A. Watson, le principal suspect dans l’assassinat. Il aurait été tué par des policiers après avoir refusé de les conduire en un lieu qui aurait pu être pour lui très compromettant. En fait, l’article mentionnait que depuis son retour en Floride il avait tué plusieurs hommes et femmes.

En 1894, Pearl donna naissance à une autre fille qu’elle prénommera Ruth. En 1897, Pearl épousa un musicien allemand du nom d’Arthur Erbach et lui donna un fils en août 1898. Quelques mois plus tard, son jeune mari et son bébé succombèrent à la malaria. En novembre 1902, Pearl donna naissance à une autre fille qu’elle nomma Jennette Andrews, du nom de son père Dell Andrews. Plus tard, elle plaça ses filles dans un couvent de St-Louis. La vie de Pearl se dégrada peu après, conduite fréquemment derrière les barreaux pour ivresse ou immoralité, jusqu’à ce qu’on se décide à la bannir de Fort Smith. Elle s’éteignit finalement d’une crise quelconque le 6 juillet 1925 au Savoy Hotel de Douglas, en Arizona. Ses filles se déplacèrent pour s’occuper des obsèques. Sans doute pour préserver l’honneur de leur mère, elles décidèrent de l’enterrer sous le nom de Rosa Reed.

En 1886, Belle Starr avait confié à un journaliste avoir travaillé sur un manuscrit qui devait être publié seulement après sa mort. Malheureusement, on n’en retrouva jamais la trace.

 

[i] Glenn Shirley, Belle Starr and her time, 1982.

[ii] Pistolet de poche bien connu des femmes et des gamblers. Ces armes compactes, la plupart connues pour présenter deux canons, avaient l’avantage de pouvoir être dissimulées facilement.

[iii] Plus tard, le Territoire Indien est devenu l’État de l’Oklahoma.

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